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El presidente James Buchanan y la crisis de secesión

El presidente James Buchanan y la crisis de secesión

La elección de Abraham Lincoln en noviembre de 1860 desencadenó una crisis que había estado hirviendo durante al menos una década. Indignados por la elección de un candidato conocido por oponerse a la propagación de la esclavitud a nuevos estados y territorios, los líderes de los estados del sur comenzaron a tomar medidas para separarse de los Estados Unidos.

En Washington, el presidente James Buchanan, que había sido miserable durante su mandato en la Casa Blanca y no podía esperar para dejar el cargo, se vio envuelto en una situación horrenda.

En el siglo XIX, los presidentes recién elegidos no asumieron el cargo hasta el 4 de marzo del año siguiente. Y eso significaba que Buchanan tuvo que pasar cuatro meses presidiendo una nación que se estaba desmoronando.

El estado de Carolina del Sur, que había estado haciendo valer su derecho a separarse de la Unión durante décadas, desde la época de la crisis de anulación, era un hervidero de sentimiento secesionista. Uno de sus senadores, James Chesnut, renunció al Senado de los Estados Unidos el 10 de noviembre de 1860, solo cuatro días después de la elección de Lincoln. El otro senador de su estado renunció al día siguiente.

El mensaje de Buchanan al Congreso no hizo nada para mantener unida a la Unión

Como hablar en el sur sobre la secesión era bastante serio, se esperaba que el presidente hiciera algo para reducir las tensiones. En esa época, los presidentes no visitaron Capitol Hill para pronunciar un discurso sobre el estado de la Unión en enero, sino que proporcionaron el informe requerido por la Constitución por escrito a principios de diciembre.

El presidente Buchanan escribió un mensaje al Congreso que fue entregado el 3 de diciembre de 1860. En su mensaje, Buchanan dijo que creía que la secesión era ilegal.

Sin embargo, Buchanan también dijo que no creía que el gobierno federal tuviera derecho a evitar que los estados se separaran.

Entonces el mensaje de Buchanan no agradó a nadie. Los sureños se sintieron ofendidos por la creencia de Buchanan de que la secesión era ilegal. Y los norteños estaban perplejos por la creencia del presidente de que el gobierno federal no podía actuar para evitar que los estados se separaran.

Su propio gabinete reflejó la crisis nacional

El mensaje de Buchanan al Congreso también enfureció a los miembros de su propio gabinete. El 8 de diciembre de 1860, Howell Cobb, el secretario del tesoro, originario de Georgia, le dijo a Buchanan que ya no podía trabajar para él.

Una semana después, el Secretario de Estado de Buchanan, Lewis Cass, originario de Michigan, también renunció, pero por una razón muy diferente. Cass sintió que Buchanan no estaba haciendo lo suficiente para evitar la secesión de los estados del sur.

Carolina del Sur se separó el 20 de diciembre

A medida que el año llegaba a su fin, el estado de Carolina del Sur celebró una convención en la que los líderes del estado decidieron separarse de la Unión. La ordenanza oficial de secesión fue votada y aprobada el 20 de diciembre de 1860.

Una delegación de carolinianos del sur viajó a Washington para reunirse con Buchanan, quien los vio en la Casa Blanca el 28 de diciembre de 1860.

Buchanan dijo a los comisionados de Carolina del Sur que los estaba considerando ciudadanos privados, no representantes de algún nuevo gobierno. Pero estaba dispuesto a escuchar sus diversas quejas, que tendían a centrarse en la situación que rodeaba a la guarnición federal que acababa de mudarse de Fort Moultrie a Fort Sumter en Charleston Harbour.

Senadores intentaron mantener unida a la Unión

Con el presidente Buchanan incapaz de evitar que la nación se separe, senadores prominentes, incluidos Stephen Douglas de Illinois y William Seward de Nueva York, intentaron varias estrategias para aplacar a los estados del sur. Pero la acción en el Senado de los Estados Unidos parecía ofrecer pocas esperanzas. Los discursos de Douglas y Seward en el Senado a principios de enero de 1861 solo parecían empeorar las cosas.

Un intento de prevenir la secesión provino de una fuente poco probable, el estado de Virginia. Como muchos virginianos sintieron que su estado sufriría mucho por el estallido de la guerra, el gobernador del estado y otros funcionarios propusieron una "convención de paz" en Washington.

La Convención de Paz se celebró en febrero de 1861.

El 4 de febrero de 1861, la Convención de Paz comenzó en el Hotel Willard en Washington. Asistieron delegados de 21 de los 33 estados del país, y el ex presidente John Tyler, originario de Virginia, fue elegido presidente.

La Convención de Paz celebró sesiones hasta mediados de febrero, cuando entregó un conjunto de propuestas al Congreso. Los compromisos establecidos en la convención habrían tomado la forma de nuevas enmiendas a la Constitución de los Estados Unidos.

Las propuestas de la Convención de Paz murieron rápidamente en el Congreso, y la reunión en Washington resultó ser un ejercicio inútil.

El compromiso de Crittenden

Un respetado senador de Kentucky, John J. Crittenden, propuso un intento final de forjar un compromiso que evitaría una guerra total. El Compromiso de Crittenden habría requerido cambios significativos en la Constitución de los Estados Unidos. Y habría hecho permanente la esclavitud, lo que significaba que los legisladores del Partido Republicano antiesclavista probablemente nunca hubieran estado de acuerdo.

A pesar de los obvios obstáculos, Crittenden presentó un proyecto de ley en el Senado en diciembre de 1860. La legislación propuesta tenía seis artículos, que Crittenden esperaba pasar por el Senado y la Cámara de Representantes con dos tercios de los votos para que pudieran convertirse en seis nuevas enmiendas al Constitución de los EEUU.

Dadas las divisiones en el Congreso y la ineficacia del presidente Buchanan, el proyecto de ley de Crittenden no tenía muchas posibilidades de aprobación. No disuadido, Crittenden propuso pasar por alto el Congreso y tratar de cambiar la Constitución con referéndums directos en los estados.

El presidente electo Lincoln, todavía en su hogar en Illinois, hizo saber que no aprobaba el plan de Crittenden. Y los republicanos en Capitol Hill pudieron usar tácticas dilatorias para asegurarse de que el Compromiso Crittenden propuesto languideciera y muriera en el Congreso.

Con la inauguración de Lincoln, Buchanan felizmente dejó el cargo

Cuando Abraham Lincoln fue inaugurado, el 4 de marzo de 1861, siete estados esclavistas ya habían aprobado ordenanzas de secesión, declarándose ya no parte de la Unión. Después de la inauguración de Lincoln, cuatro estados más se separarían.

Mientras Lincoln cabalgaba hacia el Capitolio en un carruaje junto a James Buchanan, el presidente saliente le dijo: "Si está tan feliz de ingresar a la presidencia como lo estoy dejando, entonces es un hombre muy feliz".

A las pocas semanas de que Lincoln asumiera el cargo, los confederados dispararon contra Fort Sumter y comenzó la Guerra Civil.


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