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¿Cuántos planetas habitables hay por ahí?

¿Cuántos planetas habitables hay por ahí?

Una de las preguntas más profundas que podemos hacer sobre nuestro universo es si la vida existe o no "allá afuera". Más popularmente, muchas personas se preguntan si "ellos" han visitado nuestro planeta. Esas son buenas preguntas, pero antes de que los científicos puedan responderlas, necesitan buscar mundos donde pueda existir vida.

El telescopio Kepler de la NASA es un instrumento de búsqueda de planetas diseñado específicamente para buscar mundos que orbitan estrellas distantes. Durante su misión principal, descubrió miles de mundos posibles "allá afuera" y mostró a los astrónomos que los planetas son bastante comunes en nuestra galaxia. Sin embargo, ¿eso significa que alguno de ellos es realmente habitable? ¿O mejor aún, que la vida realmente existe en sus superficies?

Esta imagen del telescopio espacial Kepler muestra nuestra posición en la galaxia y el área objetivo que utilizó el telescopio para buscar planetas extrasolares en 3.000 años luz de espacio. El pequeño círculo azul en la Tierra muestra el alcance aproximado que nuestras señales de radio, televisión y telecomunicaciones han alcanzado en poco más de un siglo desde la primera vez que se utilizó la radio. Pintura de galaxia de Jon Lomberg. NASA / Kepler

Candidatos al planeta

Si bien el análisis de datos aún está en curso, los resultados de la misión Kepler han revelado miles de candidatos a planetas. Más de tres mil han sido confirmados como planetas, y algunos de ellos están orbitando su estrella anfitriona en la llamada "zona habitable". Esa es una región alrededor de la estrella donde podría existir agua líquida en la superficie de un planeta rocoso.

Los números son alentadores, pero solo reflejan una pequeña parte del cielo. Esto se debe a que Kepler no examinó toda la galaxia, sino solo una cuarta centésima parte del cielo. E incluso entonces, sus datos solo indican una pequeña fracción de los planetas que podrían existir en toda la galaxia.

A medida que se acumulen y analicen datos adicionales, aumentará el número de candidatos. Extrapolando al resto de la galaxia, los científicos estiman que la Vía Láctea podría contener más de 50 mil millones de planetas, 500 millones de los cuales podrían estar en las zonas habitables de sus estrellas. ¡Son muchos planetas por descubrir!

Y, por supuesto, esto es solo para nuestra propia galaxia. Hay miles de millones más de galaxias en el universo. Desafortunadamente, están tan lejos que es poco probable que sepamos si existe vida dentro de ellos. Sin embargo, si las condiciones estaban maduras para la vida en nuestro vecindario del cosmos, hay muchas posibilidades de que pueda suceder en otro lugar, con suficientes materiales y tiempo.

Sin embargo, es importante recordar que estos números deben tomarse con un grano de sal. No todas las estrellas son iguales, y la mayoría de las estrellas en nuestra galaxia existen en regiones que pueden ser inhóspitas para la vida.

Encontrar planetas en la "Zona habitable galáctica"

Normalmente, cuando los científicos usan las palabras "zona habitable", se refieren a una región del espacio alrededor de una estrella donde un planeta podría sostener agua líquida, lo que significa que el planeta no es ni demasiado caliente ni demasiado frío. Pero también debe contener la combinación necesaria de elementos pesados ​​y compuestos para proporcionar los componentes básicos necesarios para la vida.

Un planeta que ocupa un "punto de Ricitos de Oro" que es "justo" también debe estar libre del bombardeo de cantidades excesivas de radiación de muy alta energía (es decir, rayos X y rayos gamma). Esos obstaculizarían seriamente el desarrollo de formas de vida incluso básicas, como los microbios. Además, el planeta probablemente no debería estar en una región muy llena de estrellas, ya que los efectos gravitacionales pueden evitar que las condiciones conduzcan a la vida. Esa es la razón por la que no es muy probable que haya mundos en el corazón de los cúmulos globulares, por ejemplo.

El lugar de un planeta en la galaxia también puede afectar su capacidad de contener la vida. Para satisfacer la condición del elemento pesado, un mundo debe estar razonablemente cerca del centro galáctico (es decir, no cerca del borde de la galaxia). Sin embargo, las partes internas de la galaxia podrían estar pobladas de estrellas supermasivas a punto de morir. Debido a la radiación de alta energía de supernovas casi continuas, esa región podría ser peligrosa para los planetas con vida.

La zona habitable galáctica

Entonces, ¿dónde deja eso la búsqueda de vida? Los brazos espirales son un buen comienzo, pero pueden estar poblados por muchas estrellas propensas a las supernovas o nubes de gas y polvo donde se están formando nuevas estrellas. Eso deja las regiones entre los brazos espirales que están a más de un tercio del camino de salida, pero no demasiado cerca del borde.

Un concepto artístico de cómo se ve nuestra galaxia desde afuera. Tenga en cuenta la barra en el centro y los dos brazos principales, además de los más pequeños. NASA / JPL-Caltech / ESO / R. Herir

Aunque controvertido, algunas estimaciones sitúan esta "Zona habitable galáctica" en menos del 10% de la galaxia. Lo que es más, es que, por su propia determinación, esta región es decididamente pobre en estrellas; La mayoría de las estrellas de galaxias en el avión están en el bulto (el tercio interno de la galaxia) y en los brazos. Por lo tanto, solo podemos quedar con el 1% de las estrellas de la galaxia que pueden soportar planetas con vida. Y puede ser menos que eso, mucho Menos.

Entonces, ¿qué tan probable Es La vida en nuestra galaxia?

Esto, por supuesto, nos lleva de vuelta a la ecuación de Drake, una herramienta algo especulativa pero divertida para estimar el número de civilizaciones alienígenas en nuestra galaxia. El primer número en el que se basa la ecuación es simplemente la tasa de formación estelar de nuestra galaxia. Pero no tiene en cuenta dónde Estas estrellas se están formando, un elemento importante considerando el hecho de que la mayoría de las nuevas estrellas nacidas residen fuera de la zona habitable.

De repente, la riqueza de las estrellas, y por lo tanto los planetas potenciales, en nuestra galaxia parece bastante pequeña cuando se considera el potencial para la vida. Entonces, ¿qué significa esto para nuestra búsqueda de vida? Bueno, es importante recordar que, por difícil que parezca que surja la vida, lo hizo al menos una vez en esta galaxia. Por lo tanto, todavía hay esperanza de que podría, y ha sucedido, en otros lugares. Solo tenemos que encontrarlo.

Editado y actualizado por Carolyn Collins Petersen.