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Las memorias del general Ulysses S. Grant

Las memorias del general Ulysses S. Grant

VIDA DEL EJÉRCITO

El 30 de septiembre me presenté para el servicio en Jefferson Barracks, St. Louis, con la cuarta infantería de los Estados Unidos. Era el puesto militar más grande del país en ese momento, estando guarnecido por dieciséis compañías de infantería, ocho del 3º regimiento, el resto del 4º. El coronel Steven Kearney, uno de los oficiales más capaces de la época, estaba al mando del puesto y, bajo su mando, la disciplina se mantuvo a un alto nivel, pero sin reglas ni reglamentos molestos. Había que asistir a todos los ejercicios y pasadas de lista, pero en los intervalos a los oficiales se les permitía divertirse, dejar la guarnición e ir a donde quisieran, sin hacer una solicitud por escrito para indicar adónde iban por cuánto tiempo, etc. que estaban de regreso para su próximo deber. Me pareció, en mis primeros días en el ejército, que muchos de los oficiales mayores, cuando llegaban a los puestos de mando, hacían un estudio para pensar qué órdenes podrían publicar para molestar a sus subordinados y hacerlos sentir incómodos. Sin embargo, me di cuenta, unos años más tarde, cuando estalló la guerra mexicana, que la mayoría de esta clase de oficiales descubrió que tenían discapacidades que los incapacitaban por completo para el servicio de campo activo. También tuvieron el valor moral de proclamarlo. Tenían razón; pero no siempre le dieron a su enfermedad el nombre correcto.

En West Point tuve un compañero de clase (en el último año de nuestros estudios también fue compañero de habitación) F. T. Dent, cuya familia residía a unas cinco millas al oeste de Jefferson Barracks. Dos de sus hermanos solteros vivían en casa en ese momento, y como me había llevado de Ohio mi caballo, silla y brida, pronto encontré la manera de salir a White Haven, el nombre de la finca Dent. Como encontré a la familia agradable, mis visitas se hicieron frecuentes. Había en casa, además de los jóvenes, dos hijas, una una niña de quince años, la otra una niña de ocho o nueve. Todavía había una hija mayor de diecisiete años, que había pasado varios años en un internado en St. Louis, pero que, aunque había terminado la escuela, aún no había regresado a casa. Pasaba el invierno en la ciudad con conexiones, la familia del coronel John O'Fallon, muy conocido en St. Louis. En febrero regresó a su casa de campo. Después de eso no lo sé, pero mis visitas se hicieron más frecuentes; ciertamente se volvieron más agradables. A menudo dábamos paseos o íbamos a caballo para visitar a los vecinos, hasta que me familiaricé bastante en esa vecindad. A veces uno de los hermanos nos acompañaba, a veces una de las hermanas menores. Si la cuarta infantería hubiera permanecido en Jefferson Barracks, es posible, incluso probable, que esta vida hubiera continuado durante algunos años sin que yo me enterara de que había algo grave en mí; pero en el mes de mayo siguiente ocurrió una circunstancia que desarrolló mi sentimiento de manera tan palpable que no había duda de ello.

La anexión de Texas fue en ese momento objeto de violentas discusiones en el Congreso, en la prensa y por parte de particulares. La administración del presidente Tyler, entonces en el poder, estaba haciendo los esfuerzos más enérgicos para llevar a cabo la anexión, que era, de hecho, la gran y absorbente cuestión del día. Durante estas discusiones, la mayor parte del único regimiento de fusileros del ejército —los 2. ° dragones, que habían sido desmontados uno o dos años antes y designados como "fusiles desmontados" - estaba estacionada en Fort Jessup, Luisiana, a unas veinticinco millas al este. de la línea de Texas, para observar la frontera. Aproximadamente el 1 de mayo, se ordenó a la 3.ª infantería de Jefferson Barracks a Louisiana, que se dirigiera al campamento en el vecindario de Fort Jessup, y allí aguardaron nuevas órdenes. Las tropas se embarcaron en vapores y se dirigieron hacia el Mississippi pocos días después de recibir esta orden. Cuando empezaron, obtuve una licencia de veinte días para ir a Ohio a visitar a mis padres. Me vi obligado a ir a St. Louis para tomar un vapor para Louisville o Cincinnati, o el primer vapor que remontara el río Ohio hacia cualquier punto. Antes de irme de St. Louis, se recibieron órdenes en Jefferson Barracks para que la cuarta infantería siguiera la tercera. Un mensajero fue enviado detrás de mí para detener mi partida; pero antes de que pudiera alcanzarme me marché, totalmente ignorante de estos eventos. Uno o dos días después de mi llegada a Betel, recibí una carta de un compañero de clase y teniente en el 4, informándome de las circunstancias mencionadas anteriormente y aconsejándome que no abriera ningún correo postal marcado como St. Louis o Jefferson Barracks, hasta que el vencimiento de mi permiso, y diciendo que empacaría mis cosas y se las llevaría conmigo. Su consejo no fue necesario, ya que no se me envió ninguna otra carta. Ahora descubrí que estaba sumamente ansioso por regresar a Jefferson Barracks, y entendí la razón sin explicación de nadie. Mi permiso de ausencia requería que me presentara a trabajar en Jefferson Barracks al cabo de veinte días. Sabía que mi regimiento había remontado el Río Rojo, pero no estaba dispuesto a romper la letra de mi permiso; además, si hubiera ido directamente a Louisiana, no podría haber llegado allí hasta después de la expiración de mi licencia. En consecuencia, al final de los veinte días, me presenté para el deber ante el teniente Ewell, al mando de Jefferson Barracks, entregándole al mismo tiempo mi permiso de ausencia. Después de notar la fraseología de la orden (los permisos de ausencia generalmente estaban redactados, "al final del cual se presentará al servicio con el comando apropiado"), dijo que me daría una orden para unirme a mi regimiento en Luisiana. Luego pedí un permiso de unos días antes de empezar, lo que me concedió de buena gana. Este era el mismo Ewell que adquirió una reputación considerable como general confederado durante la rebelión. Era un hombre muy estimado, y merecidamente, en el antiguo ejército, y demostró ser un oficial valiente y eficiente en dos guerras, ambas, en mi opinión, impías.

Inmediatamente conseguí un caballo y partí hacia el campo, sin llevar equipaje, por supuesto. Hay un riachuelo insignificante, el Gravois, entre Jefferson Barracks y el lugar al que me dirigía, y ese día no había un puente que lo cruzara desde su nacimiento hasta su desembocadura. No hay suficiente agua en el arroyo en las etapas normales para hacer funcionar un molino de café, y cuando el nivel del agua es bajo, no hay nada que funcione. En esta ocasión había llovido mucho y, cuando llegué al arroyo, encontré las orillas llenas hasta desbordar y la corriente rápida. Lo miré un momento para considerar qué hacer. Una de mis supersticiones siempre había sido cuando empezaba a ir a cualquier lugar, oa hacer cualquier cosa, no dar marcha atrás o detenerme hasta que se lograra lo que pretendía. Con frecuencia he empezado a ir a lugares donde nunca había estado y hacia los que no conocía el camino, dependiendo de hacer averiguaciones en el camino, y si pasaba por el lugar sin saberlo, en lugar de dar la vuelta, me dirigía. Siga hasta que encuentre un camino que gira en la dirección correcta, tome eso y entre por el otro lado. Así que me metí en el arroyo, y en un instante el caballo estaba nadando y yo era arrastrado por la corriente. Dirigí el caballo hacia la otra orilla y pronto lo alcancé, mojado y sin otras ropas en ese lado del arroyo. Sin embargo, seguí hacia mi destino y pedí prestado un traje seco a mi futuro cuñado. No éramos del mismo tamaño, pero la ropa respondía a todos los propósitos hasta que conseguí más.

Antes de regresar, reuní el valor para dar a conocer, de la manera más incómoda que se pueda imaginar, el descubrimiento que había hecho al enterarme de que la cuarta infantería había recibido la orden de abandonar el Cuartel de Jefferson. La joven admitió después que ella también, aunque hasta entonces nunca me había mirado más que como un visitante cuya compañía le agradaba, había experimentado una depresión de ánimo que no podía explicar cuando se fue el regimiento. Antes de separarnos, se entendió definitivamente que en un momento conveniente uniríamos nuestras fortunas y no dejaríamos que la destitución de un regimiento nos molestara. Esto fue en mayo de 1844. Fue el 22 de agosto de 1848, antes del cumplimiento de este acuerdo. Mis deberes me mantuvieron en la frontera de Luisiana con el Ejército de Observación durante la tramitación de la Anexión; y luego estuve ausente por la guerra con México, provocada por la acción del ejército, si no por la anexión misma. Durante ese tiempo hubo una correspondencia constante entre la señorita Dent y yo, pero solo nos vimos una vez en el período de cuatro años y tres meses. En mayo de 1845, conseguí una licencia de veinte días, visité St. Louis y obtuve el consentimiento de los padres para la unión, que no había sido solicitado antes.

Como ya dije, nunca fue mi intención permanecer mucho tiempo en el ejército, sino prepararme para una cátedra en alguna universidad. En consecuencia, poco después de instalarme en Jefferson Barracks, escribí una carta al profesor Church, profesor de matemáticas en West Point, solicitándole que me designara como su asistente, cuando fuera necesario hacer un detalle a continuación. Los profesores asistentes en West Point son todos oficiales del ejército, supuestamente seleccionados por su idoneidad especial para la rama de estudio particular que se les asigna para enseñar. La respuesta del profesor Church fue enteramente satisfactoria, y sin duda debería haber sido detallado uno o dos años después de no ser por la guerra mexicana que se avecinaba. En consecuencia, me propuse un curso de estudios para seguir en la guarnición, con regularidad, si no con persistencia. Revisé mi curso de matemáticas de West Point durante los siete meses en Jefferson Barracks y leí muchas obras históricas valiosas, además de una novela ocasional. Para ayudar a mi memoria, guardé un libro en el que escribía, de vez en cuando, mis recuerdos de todo lo que había leído desde la última vez que lo publiqué. Cuando se ordenó que el regimiento se retirara, yo ausente en ese momento, el teniente Haslett, del 4º de infantería, recogió mis efectos y se los llevó. Nunca vi mi diario después, ni guardé otro, excepto por una parte del tiempo mientras viajaba al extranjero. A menudo, desde que se me ha pasado por la cabeza el temor de que ese libro pueda aparecer todavía y caer en manos de alguna persona malintencionada que lo publicaría. Sé que su apariencia me haría arder el corazón tanto como mi joven comercio de caballos, o la posterior reprimenda por llevar ropa de uniforme.

La 3.ª infantería había seleccionado zonas de acampada en la reserva de Fort Jessup, a mitad de camino entre el río Rojo y el Sabine. Nuestras órdenes requerían que fuéramos al campamento en el mismo vecindario y esperáramos más instrucciones. Los autorizados a hacerlo eligieron un lugar en el bosque de pinos, entre el casco antiguo de Natchitoches y Grand Ecore, a unas tres millas de cada uno, y en un terreno elevado detrás del río. Al lugar se le dio el nombre de Camp Salubrity, y se demostró que tenía derecho a él. El campamento estaba en una loma alta, arenosa, de pinos, con ramas primaverales en el valle, en la parte delantera y trasera. Los manantiales proporcionaban abundante agua fresca y pura, y la cresta estaba por encima del vuelo de los mosquitos, que abundan en esa región en grandes multitudes y de gran voracidad. En el valle pululaban en miríadas, pero nunca llegaron a la cima de la cresta. El regimiento ocupó este campamento seis meses antes de que ocurriera la primera muerte, causada por un accidente.

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